Legisladores de Texas quieren prohibir los desechos radiactivos peligrosos. La propuesta le daría a una empresa de residuos nucleares un gran respiro financiero

Un proyecto de ley que avanza en la Cámara busca prohibir que el combustible nuclear gastado, uno de los tipos de desechos radiactivos más peligrosos, llegue a Texas.

Legisladores de Texas quieren prohibir los desechos radiactivos peligrosos. La propuesta le daría a una empresa de residuos nucleares un gran respiro financiero
La instalación de desechos peligrosos de Waste Control Specialists en el condado de Andrews, cerca de la frontera entre Texas y Nuevo México. Un proyecto de ley que avanza en la Cámara busca prohibir el almacenamiento de desechos radiactivos de alto nivel en Texas. (Source: (Eli Hartman para The Texas Tribune))

TRIBUNA DE TEXAS - A medida que avanza el plan de una compañía de desechos nucleares para almacenar el tipo más peligroso de desechos radiactivos en el oeste de Texas a nivel federal, los legisladores estatales tienen como objetivo prohibir que los materiales ingresen al estado.

Los defensores del medio ambiente y del consumidor durante años han denunciado una propuesta para construir un sitio de 332 acres en el oeste de Texas cerca de la frontera de Nuevo México para almacenar el tipo más peligroso de desechos nucleares: barras de combustible gastadas de plantas de energía nuclear, que pueden permanecer peligrosamente radiactivas durante cientos de años. miles de años.

Un proyecto de ley que avanza en la Cámara, presentado por el representante Brooks Landgraf, R-Odessa , cuyo distrito incluye el condado de Andrews, donde se ubicaría la instalación propuesta, busca detener el plan al prohibir que ese tipo de desechos radiactivos se eliminen o almacenen. en Texas.

Pero el Proyecto de Ley 2692 de la Cámara de Representantes también le daría a esa misma compañía un gran descuento en las tarifas estatales que paga por su instalación de eliminación existente para desechos radiactivos de menor riesgo.

“Este proyecto de ley prohíbe por completo los desechos de alto nivel”, dijo Landgraf durante una audiencia del comité en marzo, “y se enfoca en hacer que los desechos de bajo nivel sean la instalación más segura, mejor, más competitiva y más eficiente posible”.

Waste Control Specialists ha estado eliminando los desechos nucleares de bajo nivel del país, incluidas herramientas, materiales de construcción y ropa protectora expuestos a la radiactividad, durante una década en el condado de Andrews. Actualmente, la compañía está buscando, con un socio, una licencia de la Comisión Reguladora Nuclear federal para almacenar combustible nuclear gastado en un sitio adyacente a su instalación existente.

Los especialistas en control de desechos y los socios provisionales de almacenamiento, una empresa conjunta entre WCS y Orano USA, una subsidiaria de una de las compañías de energía nuclear más grandes del mundo, se negaron a comentar sobre el proyecto de ley a través de un portavoz.

Los socios de almacenamiento provisionales solicitaron la licencia en 2016 . Los científicos están de acuerdo en que el combustible nuclear gastado, que actualmente se almacena en plantas de energía nuclear, debería almacenarse a gran profundidad, pero Estados Unidos aún no ha localizado un sitio adecuado. El plan Interim Storage Partners propone almacenarlo en barriles sobre el suelo hasta que se encuentre una ubicación permanente. Espera que los reguladores federales tomen una decisión en algún momento de este año.

El plan enfrenta una fuerte oposición del gobernador Greg Abbott , algunas compañías petroleras que operan en la región y los ambientalistas por preocupaciones sobre el riesgo de contaminación del agua subterránea y accidentes de transporte. Abbott escribió a los reguladores federales el año pasado pidiéndoles que rechazaran la solicitud de licencia, indicando que la propuesta presenta un “mayor riesgo radiológico de lo que Texas está dispuesto a permitir”.

Muchos en el condado de Andrews apoyan la instalación de desechos peligrosos de nivel inferior existente, que inyecta alrededor de $ 1 millón al año en las arcas del condado de Andrews a través de una tarifa del 5% en las actividades de eliminación.

WCS también ha pagado otros $ 59,3 millones al estado a través de una tarifa separada desde 2012.

El proyecto de ley de Landgraf reduciría algunas tarifas estatales en la instalación de desechos de nivel inferior existente. Con los estados en el pacto de desechos radiactivos de Texas , que actualmente incluyen solo Texas y Vermont, se eliminaría una tarifa del 5% que ahora va a Texas. Para los desechos de otros estados, la tarifa se reduciría del 20% al 5%.

Las reducciones le costarían al estado casi $ 400,000 por año que ahora van al fondo de ingresos generales y más de $ 1 millón por año que se dedica a un fondo ambiental para remediar la radiación, según un análisis del Contralor de Cuentas Públicas.

En una entrevista con el Tribune, Landgraf dijo que muchos de los mayores generadores de desechos radiactivos del estado no los han enviado a las instalaciones del condado de Andrews porque las tarifas estatales hacen que sus precios de eliminación sean demasiado altos.

“Eso significa que en lugar de enviarse al condado de Andrews, normalmente permanece en el sitio donde se genera”, dijo. “Básicamente, existe un desincentivo para utilizar realmente la instalación. Mantener esa instalación viable es de interés para todos “.

Si la empresa fracasaba financieramente, argumentó, el estado se vería obligado a hacerse cargo y limpiarla.

La instalación tenía problemas financieros cuando fue adquirida en 2018 por JF Lehman & Co., una firma de capital privado de Nueva York que se especializa en las industrias de defensa, marítima, ambiental y gubernamental.

Los opositores al proyecto de ley dijeron durante una audiencia del comité a fines de marzo que reducir las tarifas significa menos dinero para que el estado eventualmente limpie las instalaciones, si es necesario.

“¿Por qué dejar que una empresa privada en Texas no pague ni siquiera su parte mínima justa por este tipo de negocio arriesgado?” preguntó Richard Halpin, un texano afiliado a la Coalición de Energía Sostenible y Desarrollo Económico, una alianza de empresas y organizaciones de energía sostenible.

“Nos está quitando el dinero que vamos a necesitar para protegernos”, agregó Tom “Smitty” Smith, director retirado de Public Citizen, un grupo de defensa del consumidor de Austin, que ha hablado públicamente contra la instalación de desechos nucleares en Andrews. Condado durante años.

Los clientes de la instalación apoyan la legislación. Edward Selig, quien habló en nombre de Advocates for Responsible Disposal en Texas, un grupo de empresas que eliminan desechos radiactivos, dijo que el grupo apoya las “tarifas justas”.

“Apoyamos cualquier legislación que preserve el mejor precio posible”, dijo Selig.

Actualmente, la instalación acepta desechos radiactivos de Clase A, B y C, que normalmente incluyen una amplia gama de artículos contaminados, como guantes radiactivos, cubrezapatos y tubos médicos. Algunos defensores del medio ambiente y de los consumidores le pidieron a Landgraf que también incluyera en su proyecto de ley una prohibición de los desechos “mayores que la Clase C”; se incluye en lo que los expertos en desechos nucleares llaman un área gris entre las categorías de nivel inferior y el combustible nuclear gastado. Ese tipo de desperdicio está actualmente prohibido por la Comisión de Calidad Ambiental de Texas, pero la Comisión Reguladora Nuclear pronto podría considerar regulaciones que permitirían a WCS aceptar ese desperdicio.

Landgraf dijo que eligió no incluir una prohibición de ese tipo de desperdicio en el proyecto de ley porque técnicamente no es considerado de “alto nivel” por el gobierno federal, aunque actualmente se trata de esa manera para fines de eliminación. Los expertos en desechos nucleares le han dicho al Tribune que esta categoría puede ser de amplio alcance, tanto en términos de peligro como del tiempo que permanecerá radiactivo.

“Como legislador estatal, tengo que trabajar dentro del espacio que brinda nuestra jurisdicción”, dijo Landgraf. Dijo que espera un fuerte apoyo para la legislación por parte de los legisladores en la Cámara. “Estoy comprometido a asegurar que los desechos radiactivos de alto nivel no se almacenen en el estado de Texas”.