Tejanos sorprendidos por enormes facturas de electricidad esperan detalles del alivio prometido por el gobernador Greg Abbott

Es probable que las facturas de electricidad aumenten para todos, dicen los expertos y defensores de los consumidores, pero algunos tejanos con contratos de tasa variable se han visto afectados por picos de precios masivos e inmediatos. Los legisladores y el gobernador han prometido ayudar, pero no han dicho cómo.

Tejanos sorprendidos por enormes facturas de electricidad esperan detalles del alivio prometido por el gobernador Greg Abbott
Karen Knox, maestra de educación especial en LD Bell High School en Hurst, recibió una factura de más de $ 7,000 por menos de una semana de electricidad. (Source: Shelby Tauber para The Texas Tribune)

TRIBUNA DE TEXAS - El gobernador Greg Abbott y los legisladores de Texas prometen un alivio para los tejanos afectados por enormes facturas de electricidad después de que una tormenta invernal azotara la red eléctrica del estado, dejando a millones de residentes sin electricidad.

Pero no está claro cómo lograrán eso. El mercado de la electricidad desregulado del estado no solo permite incrementos de precios asombrosos, sino que los obliga efectivamente a algunos clientes.

Si bien muchos tejanos tienen planes de electricidad de “tarifa fija” que los aíslan de los cambios del mercado, otros pagan tarifas vinculadas al precio al por mayor de la electricidad al por mayor, que se disparó durante la tormenta.

A medida que el mal tiempo se acercaba, congeló la producción de gas natural y las turbinas eólicas, interrumpiendo el suministro de electricidad a medida que la demanda se disparó. En respuesta, la Comisión de Servicios Públicos, designada por Abbott, permitió que el precio de la electricidad en el mercado mayorista aumentara a $ 9 por kilovatio hora, un aumento del 7,400% sobre el promedio de 12 centavos por kilovatio hora.

Se suponía que el alza de tarifas atraería a los generadores de energía a obtener más energía en la red, pero los asombrosos costos también se transfirieron directamente a algunos clientes, a quienes de repente se les facturaba más por la electricidad cada día de lo que normalmente pagan en un mes.

Karen Knox, maestra de educación especial en Bedford, estaba entre ellos. Se quedó sin electricidad durante la crisis, pero aún debe unos $ 7.000 a Griddy, un proveedor de electricidad ubicado en Houston.

Cuando la ola de frío llegó a principios de la semana pasada, se horrorizó al notar que se habían retirado $ 400 de su cuenta bancaria, muy por encima del precio que su familia de tres miembros normalmente paga por la electricidad de su casa de cuatro habitaciones. Eliminó la información de su tarjeta de débito del sistema de Griddy y le dijo a su banco que los cargos eran fraudulentos. Ella no va a pagar.

“No hay forma de que pueda y no voy a hacerlo”, dijo Knox. Durante los sofocantes meses de verano, el máximo que la familia ha pagado por la electricidad es de 150 dólares, dijo.

Griddy, la compañía que utilizó Knox, es un ejemplo de cómo el sistema desregulado del estado puede canalizar el costo de una emergencia de energía a sus 29,000 clientes.

La empresa compra electricidad a precios mayoristas y transfiere las tarifas en tiempo real a sus clientes, quienes pagan una tarifa mensual de $ 10 por el servicio.

Eso permite a los clientes ahorrar dinero cuando el precio de la electricidad es bajo, pero los deja vulnerables a los aumentos de precios cuando el costo de la electricidad se dispara.

“Los clientes de Griddy podrían [normalmente] estar pagando tres centavos por kilovatio hora porque ese es el precio promedio del mercado”, dijo Joshua Rhodes, investigador asociado del Webber Energy Group de la Universidad de Texas en Austin. “Pero si están expuestos a estos precios y llegan a $ 9 [por kilovatio hora], eso es $ 290 por día, están usando la misma cantidad de electricidad”.

Una casa promedio usa un poco más de 1,000 kilovatios hora al mes, dijo.

Griddy no respondió a una solicitud de comentarios el lunes, pero se ha aliado con sus clientes en publicaciones en línea. Antes de la tormenta, la compañía había instado a sus clientes a cambiar a otros proveedores, por temor a los altos precios.

“Tenemos la intención de luchar por esto y junto con nuestros clientes por la equidad y la responsabilidad, para revelar por qué se permitió que ocurrieran tales aumentos de precios cuando millones de tejanos se quedaron sin electricidad”, dijo una publicación.

No está claro cuántos tejanos tienen planes de tarifas variables como el de Griddy. Pero el arreglo produjo costos asombrosos para algunos durante la tormenta, superando los $ 17,000 para un hombre con el que habló la estación de televisión de Dallas WFAA , lo que provocó la indignación de los tejanos que apenas comenzaban a recoger los pedazos después de una semana dolorosa que, a veces, pasó sin electricidad. calor o agua. Durante el fin de semana, Abbott prometió que reducir las facturas será una de las principales prioridades, y la comisión de servicios públicos del estado impidió temporalmente que las compañías eléctricas apagaran la luz a los clientes que no pagan.

Incluso la mayoría de los tejanos que no tienen planes de tarifas variables pueden esperar ver un aumento en sus facturas de electricidad, simplemente porque necesitaban más energía para mantener sus hogares calientes o recalentarlos después de perder energía. También podrían enfrentar efectos dominó en el futuro: “la próxima vez que elija un proveedor minorista de electricidad, los precios podrían ser un poco más altos”, dijo Rhodes.

Kaiba White, un especialista en políticas energéticas del grupo de defensa del consumidor Public Citizen, dijo que los costos se trasladarán a los clientes de una forma u otra.

“Si ellos [el proveedor de electricidad] no tienen un mecanismo que les permita hacer eso de inmediato, como en la próxima factura o en las próximas facturas, terminará incorporándose al costo total del servicio”. ella dijo. “Es solo una cuestión de si se transmitirá de manera inmediata, de una manera impactante ... o se extenderá en el tiempo”.

Tim Morstad, director estatal asociado de Texas AARP, dijo que “los precios van a subir”, pero con un retraso para aquellos que no tienen planes de tarifas variables.

“Perdóname por dar un paso atrás para decir: este sistema está realmente diseñado para tener precios altos y fluctuaciones enormes. Y hacer que los consumidores pasen por eso por diseño es un mal proceso. Está preparando a la gente para el dolor “, dijo.

Texas tiene un mercado de electricidad inusualmente desregulado que se promociona por ofrecer a los clientes la posibilidad de elegir entre cientos de planes ofrecidos por docenas de proveedores de electricidad. Se excavan partes del estado, incluidas ciudades como Austin, que obtienen energía de un servicio público de propiedad municipal o personas atendidas por cooperativas. Aquellos también podrían ver aumentos de costos en el futuro.

Los legisladores y Abbott se han comprometido a proteger a los consumidores de las grandes facturas y han criticado al Consejo de Confiabilidad Eléctrica de Texas por las interrupciones de la semana pasada. El consejo de confiabilidad, que opera la red eléctrica que cubre la mayor parte del estado, está supervisado por una Comisión de Servicios Públicos.

La oficina de Abbott no respondió a una pregunta sobre qué opciones estaban sobre la mesa.

Los legisladores han exigido que la comisión de servicios públicos revoque su decisión de permitir los enormes aumentos de tarifas, o sugirieron preparar algún paquete de exenciones de emergencia o dinero de ayuda para proteger a los tejanos de las altas facturas.

“No podemos permitir que alguien explote un mercado cuando ellos fueron los responsables de las nefastas consecuencias en primer lugar”, dijo el representante estatal Brooks Landgraf , R-Odessa.

Los expertos dijeron que las personas que se registraron con proveedores como Griddy podrían no haber entendido los riesgos asociados con el plan, o podrían haberse sentido atraídas por la calidad de juego de usar una aplicación para rastrear los cambios en los precios de la electricidad y cambiar su comportamiento, similar a jugar. el mercado de valores.

Otros tejanos dijeron que nunca esperaron que los precios subieran tanto.

Aubrey Jakob, barista de Starbucks y ex cliente de Griddy que vive en Houston, se preparó para el apagón abasteciéndose de agua y sacando mantas y linternas adicionales. Ella esperaba que los precios de la electricidad subieran, pero se sintió “mortificada” cuando los vio dispararse. El lunes, le costó a ella y a su esposo, que viven con un tercer compañero de cuarto, más de $ 560. Al día siguiente, se les cortó la luz. Recalentar el apartamento y tomar una ducha los dejó con un billete de 449 dólares.

“Este es mi sueldo completo”, dijo Jakob, quien dijo que gana alrededor de $ 1,200 al mes. “Mi esposo y yo somos ... somos bastante frugales. Así que tenemos una cantidad decente de ahorros, pero esto es enorme “.

Ella sabía que los precios altos eran un “riesgo” de usar un servicio de tarifa variable como Griddy, pero normalmente ella y su esposo se benefician del modelo porque siguen de cerca su uso de electricidad, dijo. La pareja intentó transferirse a TXU Energy lo antes posible, pero la fecha más temprana que pudieron fue esta semana, después de que la tormenta había pasado. Si bien estaba agradecida de tener poder, dijo que “en este punto, casi parece que sería mejor no tener ningún poder porque al menos no estaríamos pagando tanto”.

“Me siento desgarrada porque me doy cuenta de que tenemos que aceptar la responsabilidad de hacer un servicio como este que es mayorista”, dijo. “Todavía es realmente difícil lidiar con el hecho de que tenemos una infraestructura y un sistema en general que permite que suceda algo así. Se siente como si fuera malvado “.

La pareja tiene la “suerte” de poder pagar el costo si es necesario. Pero diezmaría todos los ahorros que esperaban destinar al pago inicial de una casa o al reemplazo de un automóvil. Jakob describió sollozar en la cama pensando: ‘¿Cómo es esta nuestra vida? ¿Cómo pasó esto?’ Pensaron que estaban haciendo todo bien. No tienen deudas, dijo.

Algunos tejanos dijeron que se inscribieron en un plan de tarifa fija, pero sin saberlo, se les pasó a un plan variable cuando finalizó su contrato.

Por eso Lisa Chumley, una maestra en Dallas, dijo que ella y su esposo finalmente se inscribieron en Griddy. Se quedaron con una factura de electricidad de $ 1,500 un verano y dijeron que TXU Energy los había cambiado de un plan de tarifa fija a un plan variable sin su conocimiento.

Las tarifas bajas la atraían. Con Griddy, le paga alrededor de $ 80 al mes por la electricidad para su casa de tres habitaciones.

Cuando comenzó la tormenta la semana pasada, la familia no se quedó sin electricidad. Pero Chumley se sorprendió al ver que Griddy había retirado cientos de dólares de su cuenta bancaria. Su esposo consultó con el proveedor de electricidad y vio que le debían $ 1,000. El equilibrio siguió inflando. Ahora supera los $ 10,000.

“Soy profesor y no tengo esa cantidad de dinero”, dijo Chumley. “Me pagan una vez al mes, y eso es más de lo que veo en tres meses…. La gente normal no puede permitirse pagar eso “.

Ella y su esposo trataron de encontrar un nuevo proveedor de electricidad, pero dijeron que ninguno podía atenderlos hasta el 22 de febrero, luego de que las temperaturas volvieran a la normalidad. Ella no culpa a Griddy - “Creo que es el estado”, dijo.

Carol Rouse dijo que ella y su esposo, que son conductores de camiones, podrían pagar su “factura astronómica”, pero estaba preocupada por aquellos que no pueden pagarla. Rouse, de 61 años, dijo que su hermana, que vive en Frisco, la había llamado prácticamente llorando por su alta factura.

Rouse y su esposo tienen un apartamento de dos habitaciones en Carrollton y el mes pasado pagaron $ 93.11 a TXU Energy por la electricidad. No se quedaron sin electricidad durante la tormenta y redujeron su consumo de energía, según una estimación de la factura. Aún así, se proyecta que sus costos alcancen los $ 406 por mes, más de lo que nunca han pagado, dijo Rouse. Tienen un plan de tarifa fija, dijo.

“Llevamos viviendo aquí dos años. Sentimos como si fuera una extorsión. Sentimos que le están pidiendo al consumidor que pague por su error “, dijo.

TXU Energy espera que incluso sus clientes de tarifa variable estén “aislados” de los aumentos de tarifas debido a la tormenta. También dijo que los clientes pueden confundirse con las estimaciones de su uso de electricidad que pueden estar basadas en información inexacta. La mayoría verá cifras corregidas en los próximos días.

Más allá de los clientes, el aumento en los precios de la electricidad al por mayor podría significar problemas para los proveedores más pequeños que compraron la electricidad a un costo altísimo pero se la dieron a los clientes a su tarifa más baja habitual. Los analistas y expertos esperan que muchos se retiren, llevando a sus clientes varados a los llamados “proveedores de último recurso” en un proceso que es “confuso para los clientes y costoso”, dijo Morstad, con la AARP.

“No eligen a su proveedor de último recurso, simplemente los envían allí. Nunca es una gran tasa competitiva “, aunque después pueden cambiar de empresa, dijo.

Algunos tejanos que enfrentan los impactantes proyectos de ley dicen que están agradecidos de que Abbott y la comisión de servicios públicos hayan reconocido su difícil situación.

Knox, la maestra de educación especial en Bedford, pudo mudarse a un nuevo proveedor de electricidad la semana pasada, pero aún tiene la factura de Griddy sobre su cabeza.

“La gente ya está sufriendo con todo el COVID, no llega tanto al trabajo. … Simplemente no podría suceder en peor momento. Creo que algo tiene que pasar. Grande. Y no sé qué es eso, pero definitivamente es un cambio “, dijo. “No podemos, no podemos seguir como lo estamos haciendo”.

Marissa Martinez contribuyó con el reportaje.

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