La NASA envía su robot más inteligente a Marte para preparar futura misión

Perseverance es el nombre del nuevo robot de la NASA que amartizará en febrero próximo tras recorrer 300 millones de kilómetros. Entre sus objetivos está realizar investigaciones que permitan preparar la llegada del hombre al planeta rojo.

La NASA envía su robot más inteligente a Marte para preparar futura misión
Fotografía facilitada por la NASA de un cohete Atlas V del proveedor aeroespacial United Launch Alliance despegando de Cabo Cañaveral, Florida, el jueves 30 de julio de 2020, llevando a bordo el explorador marciano Perseverance. (Joel Kowsky/NASA vía AP) (Source: Joel Kowsky)

(TELEMUNDO) - El robot más avanzado y tecnológicamente más inteligente diseñado hasta ahora por la NASA inició este jueves su camino de siete meses y más de 300 millones de millas para llegar a Marte, en una nueva misión que tiene como objetivos estudiar la habitabilidad del planeta rojo.

A bordo del cohete Atlas V, de la United Launch Alliance que presta servicios a la NASA, el robot Perseverance (Perseverancia) despegó esta mañana desde Cabo Cañaveral. Será el noveno artefacto construido por el hombre en amartizar.

A diferencia de sus parientes anteriores, como los robot Opportunity o Curiosity, Perseverance cuenta con lo más avanzado en tecnología para moverse y recolectar pedazos de rocas, además de contar con la mayor cantidad de cámaras y micrófonos jamás instalada en un vehículo de este tipo, con los que buscará capturar luces y sonidos que emita Marte.

Incluso entre sus dispositivos cuenta con un helicóptero, que realizará el primer test de vuelo que se haya realizado sobre la superficie de un planeta distinto a la Tierra

Esto es lo que necesitas saber de la más nueva misión de la NASA en Marte:

Perseverance es la versión 2.0 de Curiosity

El nuevo robot de la NASA es una copia mejorada de Curiosity, el explorador que ha recorrido y fotografiado Marte desde el año 2012.

Cuenta con un brazo mecánico de 7 pies con mayor capacidad para recolectar rocas. Tiene 23 cámaras, la mayoría de ellas a color, además de otras dos que van sobre Ingenuity, el helicóptero que intentará volar sobre Marte.

Sus dos micrófonos permitirán a los científicos escuchar al planeta rojo por primera vez. Sus sistemas de auto-navegación le permitirán evitar acantilados y cráteres, además de recorrer más distancia que Curiosity

Las mejoras tienen un precio alto: construirlo costó cerca de 3 mil millones de dólares.

Recolección de muestras

Una de las principales tareas que realizará Perseverance en Marte será la recolección de rocas que permitan explicar el origen del planeta y alguna señal de vida orgánica antepasada.

A diferencia de lo que han hecho otros exploradores, Perseverance guardará las muestras en 43 tubos que fueron meticulosamente purificados para no contener ningún tipo de contaminación ni microbios de la Tierra. 

Alexander Mather fue el ganador del concurso para bautizar al robot como Perseverance.
Alexander Mather fue el ganador del concurso para bautizar al robot como Perseverance. (Source: John Raoux)

Esos tubos, que pueden almacenar hasta una libra de muestras, permanecerán acumulados hasta que la NASA envíe una misión en 2026 para traerlos de vuelta a la Tierra no antes de 2031.

Ingenuity, el helicóptero

Una de las grandes innovaciones de esta misión será el robot helicóptero Ingenuity, que intentará realizar el primer vuelo de un artefacto sobre la superficie de Marte.

Con 4 libras de peso, este robot será como un pequeño pájaro que aprende a volar en la extremadamente delgada atmósfera de Marte. Primero se elevará 10 pies y avanzará probablemente no más de 6 pies. En su siguiente vuelo, intentará romper esa marca.

Vaneeza Rupani fue quien bautizó al robot helicóptero como Ingenuity, en un concurso que realizó la NASA.
Vaneeza Rupani fue quien bautizó al robot helicóptero como Ingenuity, en un concurso que realizó la NASA. (Source: John Raoux)

El objetivo, dice la NASA, es a futuro contar con robots exploradores aéreos que permitan a misiones con astronautas explorar rincones alejados del planeta. “Es realmente un momento como el de los hermanos Wright (quienes fueron los primeros en volar acá en la Tierra)”, dijo la encargada del proyecto MiMi Aung.

Experimentos claves para el futuro

Otras de las misiones de Perseverance están relacionadas con la futura presencia de astronautas en Marte. 

Uno de sus instrumentos, del tamaño de una batería de auto, intentará convertir dióxido de carbono en oxígeno. Otro, que tiene un láser para buscar moléculas orgánicas y minerales en rocas, utiliza el mismo material con el que se hacen los trajes espaciales, para ver qué reacción genera el ambiente marciano en ellos.

En la mejor de las proyecciones, la NASA podría enviar una misión humana a Marte durante la década de 2030.

Otro tipo de cargamento

Perseverance también lleva a Marte algunas cosas un poco más curiosas. Por ejemplo, partes de meteoritos marcianos volverán a su hogar, al ser utilizados por el robot para calibrar sus instrumentos.

Unos chips de silicona llevan grabados 11 millones de nombres de personas que se inscribieron en Otros polizones geniales: chips de silicio con los nombres de casi 11 millones de personas que se inscribieron en una campaña de la NASA.

Una placa lleva inscrito el mensaje "explorar como uno solo" en código Morse. Y otra, paga tributo a los trabajadores de la salud durante la pandemia del coronavirus.

Otras misiones a Marte

La de Perseverance no es la única misión en camino a Marte que se ha lanzado en estas últimas semanas. Y no es coincidencia. Cada 26 meses, el planeta rojo alcanza su punto más cercano con la Tierra, por lo que se abre la ventana para este tipo de misiones espaciales. 

El 19 de julio pasado, los Emiratos Árabes Unidos lanzaron desde Japón su primera sonda para orbitar el planeta rojo. Hope Mars Mission será la séptima nave que estudie Marte, tres de ellas operadas por la NASA y dos por la Agencia Espacial Europea (una de ellas en conjunto con Rusia) y otra por India. El objetivo es estudiar la atmósfera y la superficie del planeta.

China también pondrá un robot en Marte, con la misión Quest for Heavenly Truth (Búsqueda de la verdad celestial, en español), que orbitará el planeta y además amartizará un artefacto. Despegó el pasado 23 de marzo, en una demostración de que ese país está entre los pocos capaces de desarrollar un plan espacial interplanetario.

Para el administrador de la NASA, Jim Bridenstine, no se trata de una competencia: “Ciertamente que le damos la bienvenida a más exploradores que permitan hacer más ciencia que nunca antes. Estamos ansiosos por ver qué es lo que son capaces de descubrir”, dijo.

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