Otro fuego químico en Houston que mató a una persona y dejó a dos heridos

Otro fuego químico en Houston que mató a una persona y dejó a dos heridos
Una explosión ocurrió en una planta KMCO cerca de Houston, según el Departamento de Bomberos Voluntarios de Crosby. El personal de emergencia está en camino a la escena. (Fuente: KTRK / CNN)

HOUSTON (AP) — Un tanque que contenía un químico inflamable se incendió en una planta de Texas el martes, matando a un trabajador, hiriendo gravemente a otros dos y enviando a los empleados en pánico que huían por una cerca por seguridad.

El alguacil del condado de Harris, Ed González, confirmó la fatalidad en un tweet y dijo que los dos heridos habían sido trasladados en helicóptero al hospital. Los dos heridos estaban en condición crítica, dijo Rachel Moreno, portavoz de la Oficina del Jefe de Bomberos del Condado de Harris.

Las autoridades cerraron una carretera cerca del incendio del martes en una planta química KMCO en Crosby, a unos 40 kilómetros (40 millas) al noreste de Houston, dijo González.

A todos los residentes dentro de una milla de la planta se les ordenó permanecer najo techo o refugiarse en su lugar. El fuego envió una gran columna de humo negro al aire.

El incendio comenzó aproximadamente dos semanas después de un incendio el 17 de marzo en una instalación de almacenamiento petroquímico en Deer Park, ubicada a unos 32 kilómetros (20 millas) al sur de Crosby. Ese incendio en una instalación propiedad de Intercontinental Terminals Company se quemó durante días y provocó advertencias de calidad del aire. Crosby también es donde una planta química de Arkema fue inundada por el agua durante el huracán Harvey en 2017. Algunos productos químicos eventualmente se incendiaron y explotaron parcialmente.

"Es preocupante y es problemático que estemos viendo este incidente en una instalación, especialmente después del incendio en Deer Park,” dijo la juez del condado de Harris, Lina Hidalgo, la administradora principal del condado.

González dijo que una línea de transferencia en la planta KMCO se encendió en el área de un tanque de isobutileno, un gas incoloro inflamable utilizado en la producción de gasolina de alto octanaje, que luego se incendió. Los primeros respondedores estaban tratando de contener el fuego, dijo González.

El incendio se extendió a un almacén cercano donde se almacenan productos químicos secos. Los funcionarios estaban trabajando con KMCO para obtener una lista de los productos químicos que se encontraban en el almacén, dijo Moreno.

Moreno dijo que la Agencia de Protección Ambiental ha estado analizando muestras de aire del área alrededor de la planta y no ha encontrado nada dañino.

El trabajador Justin Trahan le dijo a la estación de televisión KPRC de Houston que escuchó "algo de pánico en la radio" pero que no sonaron las alarmas antes de que la planta se incendiara.

"No pensamos nada al respecto, no pensamos que fuera algo grave", dijo.

Trahan dijo que los empleados comenzaron a correr después de que "el tanque se encendió".

Dijo que él y otros colegas tuvieron que saltar por encima de una cerca para escapar porque todas las puertas estaban cerradas.

John C. Foley, director ejecutivo de KMCO, dijo en un comunicado que la compañía había activado su equipo de respuesta a emergencias y había establecido un centro de comando.

"Estamos trabajando con los socorristas locales para extinguir el incendio", dijo.

KMCO es una empresa química que ofrece productos químicos y productos refrigerantes y líquidos de frenos para la industria petrolera.

Los distritos escolares de Crosby, Sheldon y Channelview pidieron a los estudiantes y al personal que se refugien en sus campus. Pero el martes por la tarde, Crosby y Sheldon levantaron esas órdenes para refugiarse en su lugar.

La Comisión de Calidad Ambiental de Texas dijo que ha enviado personal de respuesta de emergencia para realizar una evaluación inicial del incendio.

KMCO ha tenido violaciones ambientales en el pasado, según una revisión de registros.

En 2016, los agentes corporativos de KMCO se declararon culpables de un cargo penal federal por violar la Ley de Aire Limpio. Un documento de acuerdo de culpabilidad indicaba que un empleado de la planta hizo entradas falsas en registros de pruebas de aire de tanques que se sabía que tenían fugas de productos químicos. Otro empleado luego usó esos registros falsificados para enviar informes a las autoridades ambientales federales y estatales. El documento dice que la violación se produjo entre 2008 y 2012.

Un año antes, la EPA citó a KMCO por no cumplir con las regulaciones de su plan de gestión de riesgos para la planta, pero acordó con la planta una multa de $2,700.

Texas ha servido a la planta con tres avisos de violación de una ley federal de aire limpio desde el pasado mes de agosto, según muestra el sitio web de la EPA.

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